Anillos revelados: cómo la Saturn Odyssey de Cassini supera las expectativas

Saturno y anillos anchos

Esta imagen es una de las últimas vistas de Saturno de Cassini desde la distancia, tomada el 28 de octubre de 2016, antes de que se dirigiera a una serie de órbitas cercanas. Aquí, la sonda está a 1,4 millones de kilómetros del planeta anillado. (Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute)





Después de 14 años de exploración, la nave espacial Cassini se está preparando para escribir su capítulo final sobre el sistema de Saturno.

Ninguna otra nave espacial en la historia ha llegado a conocer un solo sistema planetario tan íntimamente como Cassini conoce a Saturno: Cassini es la primera nave espacial en visitar Saturno de cerca desde que las sondas Voyager volaron en 1980 y 1981, y la misión les ha dado a los científicos lo mejor de ellos: Alguna vez vistas del gigante gaseoso.

La sonda ha pasado más de una década observando Saturno, estudiando tormentas en sus cimas de nubes, aprendiendo sobre su extraña atmósfera rayada, sondeando su interior envuelto y atravesando sus más de 60 lunas y un sistema de anillos que se extiende más de ocho veces el radio del planeta. .



'La misión ha superado todas nuestras expectativas, ha sido mejor de lo que podríamos haber soñado', dijo Curt Niebur, científico del programa de Cassini de la sede de la NASA en Houston, durante una teleconferencia de prensa en agosto. “El sistema de Saturno está absolutamente repleto de mundos asombrosos de todos los tamaños, y Cassini los ha estado explorando durante los últimos 13 años. [Saturno en fotos: Las lunas más extrañas de Saturno vistas por Casssini]

'Desde nuestra llegada en 2004, hemos visto cambiar las estaciones en Saturno, lo cual es una oportunidad increíble, considerando que un año en Saturno dura 29 años terrestres', agregó. 'Hemos visto las partículas y los anillos alrededor de Saturno colisionan y se deslizan durante su danza gravitacional, y hemos confirmado cosas que sospechábamos que podrían existir en el sistema de Saturno, pero aún más agradablemente, nos han sorprendido cosas que nunca predijimos que encontraríamos .'

Los científicos de Cassini han visto estallar una tormenta de Saturno y atropellar su propia cola después de dar la vuelta a todo el planeta. Han investigado los misterios del tamaño de la Tierra, corriente en chorro hexagonal en el polo del planeta que persiste en todas las estaciones, pero cambia de color tiempo extraordinario. Los investigadores han enviado una sonda a la luna más grande de Saturno, Titán, para ver el lagos, mares y ríos de metano en su superficie, y han volado Cassini a través de los chorros del géiser de la pequeña luna Encelado para sondear su océano recién descubierto cubierto de hielo.



'Estos dos nuevos mundos, Titán y Encelado, que nos fueron revelados tan completamente por Cassini, han cambiado la idea de que los mundos oceánicos como la Tierra y [la luna de Júpiter] Europa son raros en el universo ”, dijo Niebur. 'Y esto, a su vez, está cambiando nuestra opinión sobre la búsqueda [de mundos habitables] y sobre cuán prevalentes y comunes podrían ser los entornos habitables e incluso la vida más allá de la Tierra'.

La misión se ha adaptado continuamente a los misterios que descubrió en el sistema de Saturno. La sonda utilizó sobrevuelos de Titán para ajustar su órbita y realizar 162 sobrevuelos específicos de las muchas lunas de Saturno, incluidas 127 de Titán. [ Sin vuelta atrás: el sobrevuelo de Titán asegura el choque de Cassini contra Saturno ]

Saturno



Las lunas de Saturno, Encelado y Tetis, se alinean sobre los anillos de Saturno en esta foto de 2015 de la nave espacial Cassini, que ha estado explorando el sistema de Saturno desde 2004.(Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute)

'Cassini ha tenido una larga distancia, podría decirse, una relación a largo plazo con Titán', dijo Earl Maize, director de proyecto de Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California, durante la teleconferencia. '[Durante] cada uno de estos sobrevuelos, Titán ha compartido algunos de sus secretos con nosotros y, al mismo tiempo, ha dado forma a la trayectoria de Cassini'.

A través de una colaboración internacional, Cassini llevó el módulo de aterrizaje Huygens de Europa al sistema de Saturno y lo dejó caer en Titán, dando a los terrícolas una vista impresionante de los océanos líquidos de la luna y la compleja atmósfera orgánica. Maize dijo que ese momento es su elección para la parte más asombrosa de la misión Cassini.

'La colaboración ... entre tres agencias espaciales y todas estas miles de personas en tierra ... [para] poner una sonda en Titán, capturar la señal en el camino hacia abajo, aterrizar suavemente en la superficie y reproducir esas imágenes - todavía me entrego Se me pone la piel de gallina con solo ver esa primera imagen '', dijo Maize. La misión Cassini es un proyecto de cooperación entre la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Italiana.

Para Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en el JPL, la investigación de la sonda de la pequeña luna Encelado fue la parte más emocionante de la misión.

Desde 2004, la sonda espacial Cassini ha orbitado Saturno, recopilando fotos y datos que han revolucionado nuestra comprensión del planeta y sus lunas.

Desde 2004, la sonda espacial Cassini ha orbitado Saturno, recopilando fotos y datos que han revolucionado nuestra comprensión del planeta y sus lunas.(Crédito de la imagen: por Karl Tate, artista de infografías)

'Ver esta columna de vapor de agua y partículas acuosadas saliendo del polo sur de una luna de sólo 480 kilómetros de diámetro fue absolutamente asombroso', dijo Spilker en la teleconferencia. 'Y luego tomar instrumentos construidos para otros propósitos y convertirlos en muestreo y volar a través de las plumas y medir realmente los constituyentes, encontrar un océano global salado que contenga orgánicos, la posibilidad de respiraderos hidrotermales y simplemente revelando un mundo que pensamos que estaba completamente congelado cuando llegamos a Saturno ''.

'Encelado no tiene nada que hacer', agregó Niebur, 'y sin embargo, ahí está, prácticamente gritándonos:' ¡Mírenme! ¡Invalido por completo todas sus suposiciones sobre el sistema solar! ''

Para proteger a Encelado y Titán de la contaminación con vida terrestre, Cassini se sumergirá en la atmósfera de Saturno antes de que la sonda se quede sin combustible, lo que podría haberla dejado a la deriva en un curso de colisión con las lunas del planeta. Aunque la misión Huygens cumplió con los requisitos de protección planetaria en 2005, cuando aterrizó en Titán, la nueva información de los científicos sobre la habitabilidad potencial de esa luna ha hecho que los investigadores estén deseosos de protegerla de una mayor exposición, científicos de investigación de Cassini. ha dicho . La inmersión 'Grand Finale' de Saturno tiene como objetivo principal proteger a Encelado, que tiene un estándar de protección planetaria más alto; Titán es solo una ventaja, dijeron los científicos.

Para la inmersión final, los investigadores volverán a centrarse en el planeta mismo y sus anillos para un choque atmosférico dramático y revelador.

'La misión ha sido increíble, salvaje y maravillosamente exitosa', dijo Niebur. Pero Cassini no se irá en silencio.

Las órbitas Grand Finale de la nave espacial la han acercado más al gigante gaseoso de lo que cualquier nave espacial ha viajado, atravesando la brecha entre el planeta y sus anillos y sumergiéndose en lo desconocido para aprender tanto como sea posible sobre el planeta.

'Algunos de nuestros objetivos científicos clave durante la Gran Final son tratar de comprender Saturno de adentro hacia afuera, calcular la duración de un día de Saturno y determinar la masa de los anillos y la composición de la atmósfera de Saturno', dijo Spilker. “Nuestra comprensión de estos fascinantes datos nuevos todavía está evolucionando para mí y para el equipo científico. Hay tantos acertijos en Saturno.

'Los científicos aman los misterios, y la Gran Final está proporcionando misterios para todos', agregó. Y seguramente eso continuará con su inmersión final, dijo.

En la sesión informativa, los investigadores describieron cómo la sonda eventualmente dejaría de enviar fotos, pero enviaría datos recopilados con sus instrumentos hasta el final. Las primeras mantas protectoras de la sonda se quemarán primero cuando atravesó la atmósfera superior del planeta, 'tal como se ve cuando vuelve a ingresar a la atmósfera en la Tierra', dijo Julie Webster, gerente de operaciones de Cassini en el JPL, en la conferencia, y luego la nave alcanzará el punto de fusión del aluminio en unos 20 segundos. El iridio de la sonda será el último en derretirse, ocurriendo unos 30 segundos después del aluminio; todo se derretirá en un minuto.

Si bien los observadores terrestres estarán observando la desaparición de la nave espacial, dijeron los investigadores, ocurrirá en el lado diurno del planeta durante el mediodía local, por lo que es poco probable que cause alguna perturbación visible. A pesar de esto, los datos finales que envía Cassini darán a los investigadores una visión sin precedentes de la composición del planeta, dijeron los investigadores.

'Siento un tremendo orgullo por todo lo que Cassini ha logrado', dijo Spilker. “De muchas maneras, realmente hemos reescrito los libros de texto sobre el sistema Saturno, literalmente. Tenemos nuevos libros sobre Saturno, los anillos, la magnetosfera, muchas cosas nuevas que Cassini ha descubierto.

'Es hora de tomar nuestro conocimiento e información y luego llevarlos a misiones futuras, a los planetas exteriores y más allá', agregó.

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