Los volcanes en la Luna pueden haber entrado en erupción durante la era de los dinosaurios

Parche de yegua irregular en la luna

Esta característica, denominada Maskelyne, es uno de los muchos depósitos de rocas volcánicas jóvenes recién descubiertos en la luna. Estos depósitos se conocen como manchas irregulares de yegua y se cree que son restos de pequeñas erupciones basálticas. (Crédito de la imagen: NASA / GSFC / Arizona State University)





Si tan solo los dinosaurios hubieran inventado los telescopios, podrían haber visto ocasionalmente rezumar lava de la superficie de la luna.

Los científicos pensaban anteriormente que la actividad volcánica de la luna se extinguió hace mil millones de años. Pero los nuevos datos del Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, o LRO, insinúan que la lava lunar fluyó mucho más recientemente, quizás hace menos de 100 millones de años.

`` Este hallazgo es el tipo de ciencia que literalmente hará que los geólogos reescriban los libros de texto sobre la luna '', dijo John Keller, científico del proyecto LRO en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, dijo en un comunicado .



Mientras orbitaban alrededor de la luna, los astronautas del Apolo 15 tomaron imágenes de un extraño depósito volcánico conocido como Ina. La investigación sugirió que Ina era bastante joven y podría haberse formado en un estallido localizado de actividad volcánica, aunque la mayor parte del vulcanismo de la luna ocurrió entre hace 3.500 millones de años y hace 1.000 millones de años.

Pero ahora las fotos de la nave espacial LRO, un orbitador que llegó a la luna en 2009, muestran que Ina tiene mucha compañía. Los científicos detectaron 70 parches similares en las oscuras llanuras volcánicas del lado de la luna que mira hacia la Tierra.

Estos depósitos de rocas distintivos se denominan parches irregulares de yeguas. Están marcados por una mezcla de montículos lisos y redondeados con manchas de terreno accidentado y en bloques y, en promedio, tienen menos de un tercio de milla (500 metros) de ancho. Como tales, suelen ser demasiado pequeños para ser vistos desde la Tierra.



El alto número y la amplia distribución de estos parches sugiere que la actividad volcánica estaba bastante extendida no hace mucho tiempo (al menos geológicamente hablando). Se cree que tres de los depósitos tienen menos de 100 millones de años, e Ina podría tener incluso menos de 50 millones de años, según el estudio. Los investigadores dijeron que utilizaron una técnica que vincula las mediciones de cráteres con las edades de Luna muestras de suciedad recogidas durante las misiones Apolo y las misiones robóticas Luna de la Unión Soviética. Los hallazgos se detallaron en línea el domingo (12 de octubre) en la revista Nature Geoscience.

El descubrimiento de estos depósitos también podría cambiar la forma en que los científicos piensan sobre la temperatura del interior de la luna.

`` La existencia y la edad de los parches irregulares de yeguas nos dicen que el manto lunar tenía que permanecer lo suficientemente caliente como para proporcionar magma para las erupciones de pequeño volumen que crearon estas características jóvenes inusuales '', dijo Sarah Braden, una reciente graduada de la Universidad Estatal de Arizona que dirigió el estudio, dijo en un comunicado.



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